BMW: Vägen mot en miljon 3d-printade delar

3d-printtekniken har varit en viktig tillgång för prototypframställan i många år. De flesta tillverkningsföretag känner till tekniken och dess fördelar inom detta område. Men det som verkligen är banbrytande är tillverkningen av slutprodukter.

Flera välkända varumärken inom fordonsindustrin använder redan 3d-skrivare för att ta fram produktionsverktyg som jiggar och fixturer, det som brukar benämnas som de lågt hängande frukterna. Många företag tillverkar dessa verktyg inhouse, vilket kortar ledtiderna avsevärt varje gång det behövs ett nytt verktyg, eller när man behöver iterera.

Men det finns en biltillverkare som sticker ut. Tidigare i år meddelade BMW att de nu 3d-printat en miljon delar. De har i och för sig haft god tid på sig. BMW började använda 3d-skrivare redan 1991, så man har haft nästan tjugo år på sig att nå denna milstolpe. Bara i år räknar man med att printa över 200 000 delar, vilket är en ökning med 42 procent jämfört med förra året.

Vad är det då för slutprodukter som BMW printar? Initialt, redan för tio år sedan, började företaget använda metall- och polymerprintning för småskalig produktion. En av de första delarna var ett vattenpumphjul till bilar som tävlade i tyska DTM, Deutsche Tourenwagen Masters. Först anpassade man designen för 3d-printning, sedan printades den i aluminium. Resultatet var en optimerad del som var bättre lämpad för den tuffa miljö racingbilarna används i.

Så 3d-printar BMW reservdelar

Två år senare, 2012, använde BMW lasersintring för att tillverka komponenter åt modellen Rolls-Royce Phantom. Några år senare printade man även fixturer för tillverkningen av Rolls-Royce Dawn. Totalt har BMW använt tio olika 3d-printade komponenter i olika Rolls-Royce-modeller.

Företaget 3d-printar också reservdelar för äldre bilmodeller, såväl som produktionsverktyg för monteringen. Och för bara ett par år sedan kunde blivande MINI-ägare skräddarsy detaljer i kupén, bland annat skräddarsydda namnskyltar till handskfacket.

I ett senare projekt har BMW Group använt en Jet Fusion 4200-skrivare från HP för att tillverka en styrskena i plast till sidorutorna i modellen BMW i8 Roadster. Skenan tog endast fem dagar att utveckla och kunde snabbt därefter serietillverkas vid ett av företaget tyska enheter. Nu har man kapacitet att printa hundra skenor per dygn.

Nästa logiska steg för den tyska biltillverkaren är att öppna sitt Additive Manufacturing Campus i Tyskland. Vid det nya kompetenscentret samlar man all erfarenhet från de olika enheterna samt från Additive Manufacturing Center i Munchen. Fokus kommer att ligga på prototyper, slutprodukter och skräddarsydda bilar. Dessutom satsar BMW mer på automatisering för att optimera den 3d-printbaserade produktionen och göra den mer kostnadseffektiv. Alla dessa aktiviteter kommer förändra spelplanen för BMW.